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常州大学天文社

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科学家庆祝美国国家航空航天局登陆火星探测10周年  

2014-02-08 22:21:27|  分类: 默认分类 |  标签: |举报 |字号 订阅

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Charlene Porter | Staff Writer | 2014.01.27

科学家庆祝美国国家航空航天局登陆火星探测10周年 - 常大天文社 - 常州大学天文社
这幅火星表面图像中的线条显示了“机遇号”从其登陆点(右上角)到其当前位置的行程。

华盛顿——10年前,美国航天机构把一辆高尔夫球车大小的漫游车送上了火星(Mars)。自那时以来,火星漫游车“机遇号”(Opportunity)已传回超过19万幅图像。参加火星探测计划(Mars Exploration Program)的科学家一直在研究这些图像,好像他们每天都去火星上班一样。

总部设在加州理工学院(California Institute of Technology)的喷气推进实验室(Jet Propulsion Laboratory ,JPL)火星探索登陆车项目(Mars Exploration Rover Project)主管约翰·卡拉斯(John Callas)说:“我们除了是地球人之外,还由于有这些漫游车而变成了火星人,可以说是双重公民。我们现在生活在一个更大的世界里——一个超越我们自己星球的世界里。”

卡拉斯是在1月23日喷气推进实验室有关这两辆漫游车的成就的简报会上说这番话的——它们自2004年1月24日以来每天都让行星科学家能够实地探测火星。

漫游车“勇气号”(Spirit)于2010年停止通讯,但其姐妹漫游车“机遇号”继续工作并传回大量科学信息。“机遇号”数年来已行驶超过38公里,而根据原本的设计它在90天的使命期间仅行驶1公里。

在喷气推进实验室的简报会上,漫游车科学家把漫游车使用寿命长归功于其坚固的设计,工程师们面对各种意外情况解决问题的才干以及火星上的风。设计者原本预期行星灰尘会覆盖为该漫游车提供电源的太阳能板,影响机器的发电能力。然而,火星上的风——不可预测但却持续不断地——把灰尘从太阳能板上吹走,使发电量足以维持漫游车度过即将到来的火星冬天。

该使命首席研究员、康奈尔大学(Cornell University)行星科学家史蒂夫·斯奎尔斯(Steve Squyres)表示:“一个激动人心的探索发现时期就在我们面前。一些最好的科学成果可能还在后头。”

该使命团队最近宣布,漫游车携带的一台摄像机发现了一种新岩石,其成分似乎不同于该漫游车上的科学仪器过去发现过或研究过的任何东西。斯奎尔斯推测,这块圆形、中间是红色的岩石可能是在漫游车的一个车轮急转弯时被弹出来的,它看上去未曾被暴露于火星大气,因此可能会揭示有关地下的新信息。

该团队仍在研究这个样本以及其锰-镁成分可能揭示的有关此红色行星的演化的信息。

在位于马里兰州(Maryland)的美国国家航空航天局(NASA)戈达德宇航中心(Goddard Space Center)出席东西海岸简报会的斯奎尔斯说:“正是这些出乎预料的发现使此项使命令人兴奋、趣味无穷。”

在最近数月中,“机遇号”一直在研究自这项使命开始以来观测到的一些最古老的火星岩石。在1月24日发表的科学发现中,“机遇号”使命研究员雷·阿维森(Ray Arvidson)表示,较老的岩石可能只能是在古老的温和、潮湿的环境中形成的。

阿维森是位于密苏里州的华盛顿大学(Washington University in Missouri)的科学家及美国国家航空航天局的行星科学计划负责人,他说:“看上去越古老,这个地点的适居性就越好。”相比迄今发现的所有其他样本,这些岩石样本揭示了可能曾一度支持微生物体的条件。

阿维森指出,在该地点较早时代存在的水可能纯净得可以饮用。这些岩石将是今后研究的对象,并可能揭示更多的信息,解释曾一度温暖、潮湿的行星是如何变得干燥、荒凉的。行星科学家希望,今后对岩石的研究将揭示过去大气的痕迹,并提供有关火星演化的更多证据。

“机遇号”和“勇气号”为它们的后继者、更大、更智能的“好奇号”(Curiosity)漫游车2012年的登陆使命奠定了基础。这些漫游车共同为行星探索计划奠定基础,以期在未来执行能够记录古代微生物生命形式所遗留的生物特征并采集样品送回地球的使命。

美国国家航空航天局更长远的计划是执行把宇航员送至火星的使命。根据欧巴马总统(President Obama)的太空政策,预计该使命到21世纪30年代中期有可能展开。

美国国家航空航天局于2013年11月发起“火星大气和挥发物演化”(Mars Atmosphere and Volatile Evolution,MAVEN)使命。无人航天器定于到9月抵达火星,对该行星的大气展开科学研究,并研究它在一段时间内可能发生何种变化。

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